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14 Juin, 2024

Bill Gates inaugure la première centrale nucléaire de quatrième génération aux États-Unis

Bill Gates inaugure la première centrale nucléaire de quatrième génération aux États-Unis

Le réacteur nucléaire d’essai de génération IV prévu à Kemmerer, dans le Wyoming.

Bill Gates a participé à la pose de la première pierre du premier réacteur nucléaire de nouvelle génération aux États-Unis. Le projet conjoint de TerraPower et du ministère de l’énergie prévoit la construction d’un réacteur d’essai au sodium à Kemmerer, dans le Wyoming, d’ici à 2030.

Bien que les États-Unis aient été l’un des pays pionniers dans le développement de l’énergie nucléaire commerciale, leur industrie nucléaire est moribonde depuis des décennies. Depuis 1978, seules deux centrales ont été mises en chantier, en 2013, et aucune ne l’a été depuis. Pire encore, il s’agit dans tous les cas de réacteurs conventionnels à eau pressurisée et à eau bouillante, et aucun réacteur de type avancé n’a été construit depuis les années 1970.

Il y a plusieurs raisons à cela. L’économie a joué un rôle, car la plupart des réacteurs américains sont essentiellement des pièces uniques dont les coûts exorbitants résultent de la construction civile nécessaire pour abriter les réacteurs. La politique a également joué un rôle, avec un puissant lobby écologiste qui s’oppose systématiquement à tous les projets et qui fait adopter une multitude de réglementations hostiles. Enfin, il y a le problème des déchets nucléaires, les États-Unis refusant de mettre en place des installations de stockage adéquates ou de retraiter les déchets hautement radioactifs comme le font couramment d’autres pays.

Natrium

Cependant, Bill Gates a d’autres idées et, disposant de quelques milliards de dollars qui « encombrent son tiroir », il a fondé TerraPower en 2008 dans le but de construire le premier réacteur commercial de génération IV aux États-Unis.

Baptisé Natrium, il s’agit d’un réacteur à sodium fondu de 345 MWe relié à un système de stockage d’énergie à sels fondus de 1 GWh, conçu pour permettre au réacteur d’agir comme un système de secours sur appel pour les sources d’énergie intermittentes telles que l’éolien et le solaire.

L’idée est que le réacteur génère de l’énergie à un rythme constant, ce qui est l’approche la plus efficace, et qu’il stocke l’énergie sous forme de chaleur dans le sel fondu. Lorsque le vent ne souffle pas ou trop vite, ou que le soleil ne brille pas, le sel fondu est utilisé pour produire de la vapeur afin de faire tourner des turbines et de générer de l’électricité.

Basé sur la conception du réacteur rapide intégral PRISM de GEHitachi, Natrium est un réacteur modulaire de type piscine, refroidi au sodium liquide, qui fonctionne avec de l’uranium faiblement enrichi à haut dosage (HALEU) contenant entre 5 et 20 % d’uranium. En utilisant le sodium comme caloporteur au lieu de l’eau, le réacteur a une plage de température de 785 kelvins, soit huit fois celle de l’eau. En outre, le sodium peut fonctionner à une pression ambiante normale, n’est pas corrosif et ne se décompose pas comme l’eau.

Bill Gates (au centre) lors de la cérémonie de pose de la première pierre

Le réacteur est également présenté comme intrinsèquement sûr, car sa conception limite automatiquement la réaction nucléaire et la procédure d’arrêt en cas d’urgence est passive et alimentée par la gravité. Un autre avantage est qu’il est plus petit que les centrales nucléaires conventionnelles, plus rapide et moins cher à construire, et trois fois plus efficace.

Pour l’instant, l’inauguration du 10 juin 2024 est plutôt symbolique, car la Commission américaine de réglementation nucléaire vient tout juste d’approuver le permis de construire de TerraPower, et les rouages de la bureaucratie sont extrêmement fins (et lents). Par conséquent, Bill Gates explique que l’entreprise se concentre sur la construction de la partie non nucléaire de la centrale, notamment l’îlot énergétique pour les turbines à vapeur. Si les demandes sont acceptées, la construction du réacteur pourrait commencer en 2026.

« Je suis convaincu que la centrale nucléaire de nouvelle génération que TerraPower est en train de construire ici alimentera l’avenir de notre pays et du monde entier », a déclaré Bill Gates. « Tout ce que nous faisons fonctionne à l’électricité : les bâtiments, la technologie et, de plus en plus, les transports. Pour atteindre nos objectifs économiques et climatiques, nous avons besoin d’une énergie propre plus abondante, pas moins. Le terrain que nous avons défriché à Kemmerer sera bientôt le fondement de l’avenir énergétique de l’Amérique. Aujourd’hui, nous avons fait le plus grand pas vers une énergie sûre, abondante et sans carbone ».

https://www.gatesnotes.com/Wyoming-TerraPower-groundbreaking