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3 Mai, 2024

Les startups disent que l’Inde est idéale pour tester les voitures autonomes

Les startups disent que l’Inde est idéale pour tester les voitures autonomes

Le SUV de Swaayatt Robots est équipé d’une série de capteurs, dont un lidar et un GPS, sur une route en Inde.

L’ancien PDG d’Uber, Travis Kalanick, a déclaré, après avoir expérimenté les routes chaotiques de New Delhi, que l’Inde serait le dernier endroit au monde à se doter de voitures autonomes. Mais une poignée de startups pensent que le pays pourrait être le banc d’essai idéal pour créer des véhicules autonomes capables de tout affronter.

Une vidéo récente de la startup Swaayatt Robots, basée à Bhopal, suggère qu’elle progresse. Dans ce clip de 6 minutes, un SUV bardé de capteurs se faufile dans des rues étroites et sans signalisation, évitant les piétons, les chiens, les vaches, les tracteurs lents et un flot constant de scooters qui doublent, coupent, et même roulent du mauvais côté de la route.

Sanjeev Sharma, PDG de Swaayatt, explique que la vidéo met en évidence les deux principales caractéristiques de la circulation en Inde, qui la rendent si difficile. Elle est à la fois stochastique et conflictuelle, ce qui signifie en termes simples que l’état des routes et le comportement des conducteurs sont presque entièrement imprévisibles, et que les autres usagers de la route sont plus enclins à jouer les poulets qu’à céder le passage.

Si les voitures autonomes développées par des entreprises technologiques occidentales ont déjà commencé à être commercialisées, ce déploiement n’a été possible que grâce à une formation basée sur des millions de kilomètres de données de conduite minutieusement collectées pendant de nombreuses années.

Et malgré toute cette formation, ces entreprises sont toujours confrontées au problème de la « longue traîne » – l’idée que, quel que soit le nombre de scénarios sur lesquels vous vous entraînez, vous rencontrerez toujours des « cas particuliers » rares mais uniques qui mettront votre véhicule dans l’embarras. C’est là que la technologie développée en Inde présente un avantage majeur, selon Sanjeev Sharma.

« Avec le type de trafic et d’environnement que nous négocions, l’ensemble du parcours de navigation peut être considéré comme un cas de figure », explique-t-il. « C’est le cas le plus complexe pour un véhicule autonome. Si vous êtes capable de construire ici, cette technologie est universelle ».

S’attaquer aux rues particulièrement indisciplinées de l’Inde nécessite une approche différente de celle adoptée en Occident, selon Sanjeev Sharma. Les voitures fabriquées par des entreprises comme Waymo et Cruise sont truffées de capteurs, notamment des caméras, des radars, des lidars et des GPS de haute précision, et elles s’appuient fortement sur des cartes 3D haute définition. Leur objectif est de créer un modèle très détaillé et déterministe de l’environnement autour de la voiture, explique Sanjeev Sharma.

Mais si cela peut fonctionner dans les rues ordonnées et quadrillées de Phoenix, cela ne vous mènera pas loin en Inde. C’est pourquoi l’équipe de Swaayatt est revenue aux fondamentaux pour créer des algorithmes qui génèrent des représentations probabilistes de l’environnement. Ce processus est normalement très coûteux en termes de calcul, mais Sanjeev Sharma affirme qu’ils ont trouvé un moyen de le réaliser en temps réel, même s’il reste prudent sur les détails.

D’une manière générale, l’approche repose sur un « apprentissage par renforcement efficace des données », mais implique également des modules qui utilisent la théorie des jeux pour modéliser les interactions entre les différents usagers de la route, ainsi que des systèmes de vision par ordinateur qui prédisent où devraient se trouver les marquages de voie absents ou effacés pour aider la voiture à s’orienter.

Bien que le SUV de Swaayatt soit équipé d’une série de capteurs, dont un lidar et un GPS de haute précision, ces capteurs sont principalement utilisés pour recueillir des données d’entraînement, souligne Sanjeev Sharma. Dans la vidéo de démonstration de l’entreprise, le véhicule n’utilise rien de plus que des caméras standard.

Les routes indiennes imposent une nouvelle approche

Les conditions routières difficiles de l’Inde obligent les ingénieurs à adopter des approches plus inventives en matière de conduite autonome, explique Gagandeep Reehal, cofondateur et PDG de la startup Minus Zero, basée à Bengalore et spécialisée dans la conduite autonome. Fondée en 2021, l’entreprise a pour objectif ambitieux de construire un « Android pour les voitures autonomes ».

Un véhicule gris à conduite autonome étiqueté Minus Zero dans une rueUne voiture à conduite autonome de la startup Minus Zero repose sur un modèle de conduite autonome de bout en bout.

Gagandeep Reehal est également convaincu que l’approche adoptée par les grandes entreprises occidentales ne s’appliquera pas à l’Inde. Outre le fait qu’elles s’appuient sur un grand nombre de capteurs et une cartographie haute définition, ces entreprises adoptent une approche modulaire de la conduite autonome, décomposant le problème en de multiples tâches plus petites telles que la détection d’objets, la localisation et la planification des mouvements, chacune d’entre elles étant gérée par ses propres algorithmes.

Minus Zero conçoit au contraire un système holistique unique capable de créer un « modèle mondial » qui intègre une compréhension plus générale de la physique et du comportement des usagers de la route. Selon Gagandeep Reehal, l’objectif global est similaire à celui de la startup canadienne de conduite autonome Waabi et de la société britannique Wayve, qui se concentrent également sur la construction de modèles de bout en bout plutôt que sur des modèles modulaires, bien que leurs approches diffèrent dans les détails.

Plutôt que d’utiliser l’apprentissage profond standard pour rechercher aveuglément des modèles dans de grandes quantités de données de conduite, Gagandeep Reehal explique que Minus Zero a créé des algorithmes sensibles à la physique qui peuvent plus facilement sélectionner les informations les plus saillantes, même lorsqu’ils sont entraînés sur des ensembles de données plus petits. L’entreprise s’appuie également sur des approches d’apprentissage multi-agents qui permettent de mieux saisir les interactions complexes entre les différents usagers de la route.

Cette approche plus générale de la conduite autonome est cruciale lorsqu’il s’agit de concevoir des véhicules pour l’Inde, lance Gagandeep Reehal. « Lorsque les gens ont essayé de résoudre le problème de l’autonomie dans des pays structurés comme les États-Unis ou le Royaume-Uni, leur tendance naturelle était de faire en sorte que le modèle apprenne les règles », explique-t-il. « Dès que l’on arrive dans un pays comme l’Inde, on se rend compte qu’il faut vraiment résoudre le problème de la locomotion généralisée. »

Les objectifs à court terme de Minus Zero sont relativement modestes et se concentrent sur le développement d’un « copilote » IA capable de prendre en charge une partie de la conduite sur autoroute. L’entreprise a récemment signé un partenariat pluriannuel avec le constructeur de camions indien Ashok Leyland pour développer cette technologie qui, selon M. Reehal, pourrait être utilisée sur les routes d’ici trois à quatre ans. Il ajoute que Minus Zero travaille également avec des entreprises automobiles internationales et partage l’avis de M. Sharma selon lequel si les entreprises indiennes sont capables de résoudre le problème de l’autonomie chez elles, elles peuvent le résoudre pour le monde entier.

Comment un pionnier indien de la conduite autonome voit le marché ?

Peu de personnes ont fait pression pour que les véhicules à conduite autonome soient introduits dans les rues de l’Inde depuis aussi longtemps que Roshy John. En 2016, alors qu’il travaillait en tant que responsable de la robotique et des systèmes cognitifs pour le géant indien de l’informatique Tata Consultancy Services, il a modifié une Tata Nano à hayon pour qu’elle se conduise de manière autonome. Il a continué à travailler sur le projet, mais le marché indien n’était pas prêt pour cette technologie à l’époque, dit-il.

RoshAi, une startup fondée par Roshy John [ci-dessus], vend des logiciels de conduite autonome et des systèmes de conduite électrique aux constructeurs automobiles et aux équipementiers.

Cette situation commence à changer, dit-il, grâce au développement rapide du pays et au soutien accru du gouvernement aux startups technologiques. En 2021, John a quitté son emploi chez TCS pour fonder la startup RoshAi, spécialisée dans la conduite autonome. Grâce à ses débuts précoces dans le domaine, M. John affirme que son entreprise est assise sur une montagne de données de conduite indiennes, qu’elle utilise pour élaborer une solution de conduite autonome hautement personnalisable qu’elle vendra aux constructeurs automobiles et aux équipementiers.

Le logiciel de l’entreprise est similaire aux systèmes modulaires développés par des entreprises comme Waymo, mais John affirme que cette structure permet d’adapter plus facilement le logiciel aux besoins des clients individuels. Alors que RoshAi fournit des systèmes entièrement autonomes qui utilisent une suite complète de capteurs, sa technologie peut également être adaptée pour fournir des capacités d’assistance à la conduite plus simples qui s’appuient généralement sur des caméras et des radars. « L’Inde est un marché soucieux des coûts », explique Roshy John. « La plupart des constructeurs automobiles veulent opter pour des solutions beaucoup moins coûteuses. »

L’offre de RoshAi ne se limite pas aux logiciels. Si vous souhaitez céder le contrôle d’un véhicule à un ordinateur, un élément clé est un système de conduite par câble (DBW), qui remplace les commandes mécaniques d’une voiture par des commandes électroniques. L’entreprise de M. John vend un système DBW qui peut être installé sur presque tous les véhicules, et il compte parmi ses clients un grand nombre d’entreprises du secteur automobile et de startups spécialisées dans la conduite autonome. « J’aide d’autres entreprises à accélérer leur développement dans le domaine des systèmes sans conducteur », explique-t-il.

L’autonomie complète décollera-t-elle en Inde ?

Si les voitures indiennes à conduite autonome en sont encore à la phase d’essai, les voitures haut de gamme fabriquées en Inde commencent déjà à être équipées de systèmes d’aide à la conduite plus simples, notamment de technologies fabriquées par le géant allemand de l’ingénierie Bosch.

Sandeep Nelamangala, président de Bosch Mobility India, explique que ces systèmes se divisent généralement en deux catégories. La première agit comme une seconde paire d’yeux pour le conducteur, en fournissant des services tels que le freinage d’urgence automatique et les avertissements de sortie de voie. La seconde offre une conduite partiellement automatisée sur les autoroutes qui permet aux conducteurs de lâcher le volant dans certaines situations.

Ces produits sont conçus pour un public international, mais Sandeep Nelamangala explique que l’entreprise a dû les adapter considérablement pour tenir compte de l’état des routes indiennes. Il est sceptique quant à l’argument selon lequel les technologies d’autonomie développées en Inde seront facilement transposables dans d’autres pays.

« On ne peut pas simplement supposer que le succès de ces systèmes ici garantira leur applicabilité dans le monde entier », déclare-t-il. « Chaque région a son propre ensemble de défis uniques, tels que les infrastructures publiques, les lois sur la conduite, les modes d’utilisation des véhicules à moteur, la topographie, les conditions climatiques, et ainsi de suite, qui doivent être analysés et traités de manière indépendante. »

Vinay Piparsania, fondateur de MillenStrat Advisory & Research, estime qu’il n’est pas certain qu’il existe un marché pour une véritable technologie de conduite autonome en Inde. Lorsqu’il est possible d’engager un chauffeur à temps plein pour moins de 150 dollars par mois, l’investissement dans un véhicule à conduite autonome pourrait être difficile à justifier, dit-il.

La sécurité est susceptible de fournir un argument plus convaincant, dit-il, étant donné que le pays a enregistré plus de 160 000 décès sur les routes en 2022. Mais pour que la technologie prenne son essor, il faudra une construction concertée d’infrastructures routières de haute qualité, estime M. Piparsania, et une plus grande attention à la normalisation pour garantir que des éléments tels que la signalisation et les marquages routiers soient plus cohérents.

C’est pourquoi il pense que même si l’Inde pourrait bien devenir un leader dans le développement de la technologie de conduite autonome, il est peu probable qu’elle en profite beaucoup à court terme. « Nous avons le talent pour faire ce genre de choses, mais nous n’avons peut-être pas l’environnement qui permettrait d’utiliser ces applications pour le moment », explique-t-il.

https://spectrum.ieee.org/india-self-driving-car