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27 Mar, 2023

Amazon est sur le point de s’opposer à SpaceX dans une bataille pour la domination de l’internet par satellite

Amazon est sur le point de s’opposer à SpaceX dans une bataille pour la domination de l’internet par satellite

Pour rattraper Starlink, la société prévoit de construire jusqu’à quatre satellites par jour. Un booster de la nouvelle fusée lourde Vulcan Centaur de l’United Launch Alliance est prêt à être intégré. Le vol inaugural transportera en orbite deux prototypes de satellites du projet Kuiper.

Elon Musk et Jeff Bezos sont sur le point de s’affronter à nouveau. Le mois dernier, la Commission fédérale des communications des États-Unis a approuvé les derniers aspects du projet Kuiper, l’initiative d’Amazon visant à fournir un accès à l’internet à haut débit depuis l’espace. En mai, l’entreprise lancera des versions d’essai des satellites de communication Kuiper dans le but de concurrencer Starlink, le projet de SpaceX, et d’accéder à un marché qui pourrait compter des centaines de millions d’utilisateurs potentiels d’Internet.

D’autres entreprises espèrent faire de même, et quelques-unes le font déjà, mais Starlink et Amazon sont les principaux acteurs. « Il s’agit vraiment d’une rivalité frontale », déclare Tim Farrar, expert en satellites de la société TMF Associates aux États-Unis.

La fusée qui lancera les deux premiers satellites Kuiper d’Amazon – la nouvelle fusée Vulcan Centaur de United Launch Alliance – a été assemblée à Cap Canaveral, en Floride. Son lancement inaugural devrait permettre de faire décoller deux prototypes de satellites Kuiper, appelés KuiperSat-1 et KuiperSat-2, dès le 4 mai. À terme, Amazon prévoit de lancer un total de 3 236 satellites Kuiper complets d’ici 2029. Le premier de cette flotte pourrait être lancé au début de 2024.

« Les ambitions d’Amazon sont de perturber l’ensemble du secteur technologique », explique Tim Farrar. « Il n’est donc pas surprenant qu’ils se soient lancés dans cette aventure.

Ces dernières années, des entreprises ont tenté d’élargir l’accès à l’internet par satellite, à la fois dans le cadre d’entreprises commerciales et pour fournir un accès à l’internet aux personnes vivant dans des endroits reculés qui n’y ont pas facilement accès. Starlink, la méga-constellation de plus de 3 500 satellites construite par SpaceX de Musk, est la plus importante de ces entreprises.

Amazon a annoncé le projet Kuiper en 2019, l’année même où Starlink a commencé à être lancé, ce qui a conduit M. Musk à tweeter que M. Bezos, alors PDG de l’entreprise, était un « copieur ». D’autres sont également en cours de développement, comme la société britannique OneWeb, qui compte actuellement plus de 500 satellites. Mais selon M. Tim Farrar, la principale concurrence se situe entre SpaceX et Amazon.

Pour s’attaquer à SpaceX, Amazon a révélé l’année dernière qu’elle avait essentiellement acheté toutes les capacités de lancement de fusées disponibles dans le monde (bien que cela ait peu d’effet sur son rival, car SpaceX lance des satellites sur ses propres fusées). Grâce aux accords de plusieurs milliards de dollars conclus par Amazon avec United Launch Alliance, Blue Origin de Bezos aux États-Unis et Arianespace en Europe, les satellites du projet Kuiper devraient être lancés à l’occasion de 92 lancements différents au cours des cinq prochaines années.

Cette cadence de lancement rapide est importante. En vertu de la licence qui lui a été accordée par la FCC, Amazon a jusqu’en juillet 2026 pour lancer la moitié de sa constellation. « Nous sommes en bonne voie pour respecter ce délai », a déclaré un porte-parole d’Amazon. Le mois dernier, la FCC a donné à Amazon le feu vert pour commencer à lancer ses satellites après que l’entreprise a finalisé les détails de son plan pour répondre aux inquiétudes concernant son potentiel d’augmentation des déchets spatiaux.

Mais il y a un hic : aucune des fusées qu’Amazon a achetées n’a encore atteint l’espace (en fait, l’un des véhicules de lancement qu’Amazon avait initialement prévu d’utiliser a explosé en janvier). « Ces fusées ont pris beaucoup de retard », souligne Tim Farrar.

Les satellites sont censés orbiter à une altitude d’environ 600 kilomètres et couvrir des latitudes allant du Canada à l’Argentine, atteignant ainsi « 95 % de la population mondiale », a déclaré le porte-parole d’Amazon. « Notre constellation desservira les foyers individuels, ainsi que les entreprises, les écoles, les hôpitaux, les agences gouvernementales et d’autres organisations opérant dans des endroits dépourvus de bande passante fiable.

Amazon a demandé à la FCC de porter sa constellation à 7 774 satellites, ce qui lui permettrait de couvrir des régions plus au nord et au sud, y compris l’Alaska, comme le fait Starlink.

Il y a de quoi s’enrichir : SpaceX facture actuellement 110 dollars par mois pour accéder à Starlink, avec un coût initial de 599 dollars pour une antenne permettant de se connecter aux satellites. Selon une lettre adressée aux actionnaires l’année dernière, Amazon dépense « plus de 10 milliards de dollars » pour développer Kuiper, avec plus de 1 000 employés travaillant sur le projet. Andy Jassy, l’actuel PDG d’Amazon, a déclaré que Kuiper avait des chances de devenir un « quatrième pilier » pour l’entreprise, aux côtés de son marché de détail, Amazon Prime, et de son service d’informatique en nuage, Amazon Web Services, qui est largement utilisé

« Le modèle commercial d’Amazon repose sur l’accès à l’internet », explique Shagun Sachdeva, expert de la société d’investissement spatial Kosmic Apple en France. « Il est tout à fait logique qu’ils disposent de cette constellation pour assurer la connectivité.

« Le modèle commercial d’Amazon repose sur l’accès à l’internet », explique Shagun Sachdeva, expert de la société d’investissement spatial Kosmic Apple en France. « Il est tout à fait logique qu’ils disposent de cette constellation pour assurer la connectivité.

Amazon ne divulgue pas encore les tarifs de son service, mais a déjà déclaré que son objectif était de « combler le fossé numérique » en apportant un haut débit rapide et abordable aux « communautés mal desservies », une ambition que Starlink a également professée. Mais il reste à savoir si les coûts seront un jour suffisamment bas pour que cela soit réalisable. « Les coûts baisseront, mais la question est de savoir dans quelle mesure », affirme M. Sachdeva. Le 14 mars, l’entreprise a révélé qu’elle produisait ses propres antennes au prix de 400 dollars pour une antenne standard, bien que le prix de vente au détail n’ait pas encore été révélé.

Amazon a déclaré pouvoir offrir des vitesses allant jusqu’à un gigabit par seconde et une bande passante d’un térabit par seconde. Ces chiffres sont similaires à ceux de Starlink, et les deux services semblent assez semblables dans l’ensemble. La principale différence est que Starlink est opérationnel depuis des années, alors qu’Amazon ne prévoit pas d’offrir le service Kuiper avant la seconde moitié de 2024, ce qui donne à SpaceX une longueur d’avance considérable pour attirer les utilisateurs et obtenir des contrats.

Le problème de l’astronomie

Les déchets spatiaux et leur impact sur l’astronomie au sol suscitent également des inquiétudes. Avant 2019, il n’y avait qu’environ 3 000 satellites actifs dans l’espace. SpaceX et Amazon pourraient à eux seuls porter ce nombre à 20 000 d’ici la fin de la décennie. Suivre un grand nombre d’objets mobiles en orbite et s’assurer qu’ils n’entrent pas en collision les uns avec les autres est un véritable casse-tête.

« Je ne suis pas convaincu que nous puissions maintenir en toute sécurité un seul de ces systèmes en orbite », déclare Hugh Lewis, spécialiste des débris spatiaux à l’université de Southampton, au Royaume-Uni, qui a suivi des milliers de collisions entre Starlink, OneWeb et d’autres satellites. « Ils lancent continuellement des dés. À un moment donné, malgré tous leurs efforts, je pense qu’il y aura une collision ».

Le porte-parole d’Amazon a déclaré que la société avait « conçu son système et ses paramètres opérationnels en tenant compte de la sécurité spatiale ». Lorsque les satellites auront terminé leur mission, a ajouté le porte-parole, ils seront retirés de l’orbite dans un délai d’un an à l’aide de propulseurs embarqués et, en cas de défaillance d’un satellite, la traînée atmosphérique « contribuera à garantir que les satellites restants se désorbiteront de manière naturelle ».

Amazon n’a pas révélé la taille de ses satellites, mais comme ceux de Starlink, ils pourraient refléter suffisamment de lumière solaire pour poser un problème aux astronomes et même modifier l’aspect du ciel nocturne. Les tentatives visant à réduire l’impact des satellites sur l’astronomie ont connu un succès modéré, dans le meilleur des cas, les satellites apparaissant particulièrement brillants au crépuscule. Les observations de l’univers au télescope sont déjà affectées par les traînées lumineuses des satellites, et le problème risque de s’aggraver à l’avenir. 

Amazon a déclaré qu’elle travaillait avec des astronomes sur cette question. « La réflectivité est un élément clé de notre processus de conception et de développement », a déclaré le porte-parole de la société. « Nous avons déjà pris un certain nombre de décisions en matière de conception et d’exploitation qui contribueront à réduire notre impact sur les observations astronomiques.

Si le problème ne peut être entièrement résolu, certains aspects de l’astronomie deviendront toutefois beaucoup plus difficiles, voire impossibles. « Starlink n’a pas réussi à rendre ses satellites aussi peu lumineux qu’il l’avait promis », déclare Samantha Lawler, astronome à l’université de Regina, au Canada. « Je m’inquiète de savoir à quoi ressemblera le ciel lorsqu’une autre société lancera des milliers de satellites potentiellement lumineux.

Amazon prévoit de construire jusqu’à quatre satellites par jour et de progresser rapidement. Après le lancement de ses deux premiers satellites d’essai, le reste pourrait arriver à grands pas. L’entreprise peut-elle rivaliser avec Musk ? « C’est la grande question », déclare Tim Farrar. « Ils doivent agir rapidement ».

https://www.technologyreview.com/2023/03/23/1070187/amazon-project-kuiper-launch/

https://spacenews.com/amazon-gets-key-fcc-approval-for-more-than-3000-leo-broadband-satellites/

https://www.space.com/united-launch-alliance-stacks-vulcan-centaur-rocket-photos

https://twitter.com/elonmusk/status/1115764921482919937?

https://www.satellitetoday.com/business/2023/02/03/andy-jassy-talks-kuiper-investment-in-first-call-as-amazons-ceo/